Lithium, petroleum en de strijd om zeldzame aardemetalen

Salvatore Recupero (2021)

Elektromobiliteit: een radicale verandering in de relatie tussen mens en auto is aan de gang. Wordt lithium de “brandstof” van de toekomst die petroluem zal vervangen?

Intussen is de geopolitieke wedloop om de kostbare grondstoffen al begonnen.

Velen geloven dat elektrische auto’s in de nabije toekomst duurzame mobiliteit zullen garanderen. Zelfs als het niet helemaal zo loopt, is het nu duidelijk dat politici en grote autofabrikanten ervoor hebben gekozen om in te zetten op elektrische auto’s. Laten we eens kijken waarom.

De elektrische auto en duurzame brandstof

In nummer 23 van het tijdschrift Polaris werd deze kwestie geanalyseerd, waarbij de nadruk werd gelegd op het “project van een radicale verandering van leven in de relatie tussen de mens en de auto”. Een radicaal project, opgelegd door de toename van het aantal gebruikers, door de beperking van de oliebronnen”.

De verandering zal niet zo eenvoudig zijn. Momenteel zijn er veel problemen. Denk aan de methoden voor het opladen van elektrische batterijen: “Er moet een infrastructuur van laadpalen worden gebouwd met een laadtijd die vergelijkbaar is met die van het tanken van benzine”. Het tweede punt houdt verband met lithium. Dit element is essentieel voor de productie van de elektrische batterijen die de mobiliteit van de toekomst zullen aandrijven. Alle milieuvriendelijke voertuigen – scooters, fietsen en elektrische auto’s – zullen afhankelijk zijn van het kostbare alkalimetaal.

Hoe autofabrikanten veranderen

Autofabrikanten proberen op snelheid te komen. Zo legde Matthias Müller (CEO van Volkswagen) al in 2018 aan de aandeelhouders uit: “Er is een nieuw spel begonnen, met nieuwe trends, nieuwe technologieën, nieuwe allianties.” De heer Müller verwees naar een “energietransitieproces” dat de geografie van de grondstoffen zal veranderen. Nog in Duitsland heeft BMW de daad bij het woord gevoegd. Het in München gevestigde bedrijf heeft (op 31 maart) een overeenkomst ter waarde van meer dan 300 miljoen dollar ondertekend met het Amerikaanse bedrijf Livent, dat zich bezighoudt met de winning van lithium in het merenstelsel van de Andes in de Argentijnse provincie Catamarca. “Lithium – zo verklaart Andreas Wendt, lid van de Raad van Bestuur van BMW – is een van de belangrijkste grondstoffen voor elektromobiliteit. Door dit element van een tweede leverancier te betrekken, voldoen wij aan de eisen voor de productie van onze huidige vijfde generatie batterijcellen”.

Ondanks de maatregelen van Volkswagen en BMW bengelt Europa (voorlopig) achteraan in deze sector in vergelijking met andere concurrenten. Bijvoorbeeld Tesla: het Amerikaanse bedrijf, geleid door de excentrieke Elon Musk, is gespecialiseerd in de productie van elektrische auto’s, fotovoltaïsche panelen en energieopslagsystemen.

Het Verre Oosten beweegt zich aan het tempo van een hogesnelheidstrein. Het Japanse Toyota bijvoorbeeld is van plan “zichzelf om te vormen van een autoproducerend bedrijf tot een mobiliteitsbedrijf, aangezien het alle soorten vervoersdiensten zal moeten aanbieden, van autoproductie tot connectiviteit, autodelen en batterijproductie”. En dan is er China, dat niet bang is voor concurrentie in deze sector (zoals in andere sectoren).

China en de wedloop voor batterijen

Over Peking gesproken, het is de moeite waard eraan te herinneren dat de State Grid Corporation of China het op één na grootste concern ter wereld is in termen van omzet (350 miljard dollar). Vandaag de dag is het in staat bijna alle componenten voor UHV-netwerken – voor de transmissie van energie onder zeer hoge spanning – in wissel- en gelijkstroom te bouwen, evenals alle componenten (transformatoren, schakelaars, enz.) op de wereldmarkt. Dat netwerk is reeds tot stand gebracht in Europa en het bedrijf wil 21 elektriciteitscentrales te bouwen in de corridor China-Pakistan. In Afrika ontbreekt elke concurrentie.

China is trouwens (zoals op Start Mag wordt gemeld) “in de markt van autoaccu’s gestapt met de ambitie om de wereld te domineren”. Heikel punt is de controle over en levering van lithium (en andere zeldzame aardmetalen).

De geopolitiek van lithium en zeldzame aardmetalen

In het bovenstaande artikel van Start Mag wordt ook vermeld dat: “Volgens de U.S. Geological Survey domineert China deze markt voor zeldzame materialen en metalen, de belangrijkste componenten voor de productie van oplaadbare batterijen – een lucratieve markt. Zij controleert bijna de gehele markt. Van de 170.000 ton die vorig jaar werd geproduceerd, kwam 71% (120.000 ton) uit China. De andere producenten, Australië (20.000 ton) en de Verenigde Staten (15.000 ton), liggen ver achter.

De Verenigde Staten hadden om dit “monopolie” tegen te gaan, onder het presidentschap van Trump, de kwestie gedelegeerd aan het Pentagon, via de Defense Production Act. Het plan van het Witte Huis was eenvoudig: geallieerde landen (Australië en Brazilië) helpen hun winningscapaciteit te maximaliseren om zo weinig mogelijk afhankelijk te zijn van Bejing. We zullen nu zien wat er onder Biden van komt.

Eén onbekende blijft: wat doet (en zal) de EU doen? Voorlopig zijn er, afgezien van de initiatieven van enkele grote Duitse bedrijven, alleen plannen voor de niet al te verre toekomst. Op 12 maart beloofden gezaghebbende leden van de Europese Commissie: “Tegen 2025 zullen de Europese bedrijven de capaciteit hebben om alle lithium-ionbatterijen te leveren die de autofabrikanten van het continent nodig hebben, zodat zij zelfvoorzienend worden in een sleutelsector voor de toekomst van de mobiliteit en daarna. Het moet in de komende jaren leiden tot “een Airbus van de batterijen waarbij tientallen bedrijven betrokken zijn, waaronder autofabrikanten en energieconcerns”.

Maros Sefcovic (vicevoorzitter van de Europese Commissie) kondigde ook aan dat hij “met de Europese Investeringsbank zal samenwerken om extra particuliere financiering te mobiliseren en nog eens 50 miljard euro te verzekeren om de ambitieuze doelstellingen voor 2025 te halen”. “In april”, aldus Sefcovic, “zullen de Commissie en particuliere ondernemingen een overeenkomst ondertekenen voor de financiering van geavanceerd onderzoek voor een bedrag van ongeveer 900 miljoen euro.

Dit zou de juiste weg kunnen zijn. Afgezien van wat men van elektrische auto’s denkt, mag Europa niet aan de zijlijn blijven staan.

Vertaling: rv

Oorspronkelijke tekst: https://www.centrostudipolaris.eu/



Categorieën:Geopolitiek

Tags: , , , , , , , , ,